Los glaciares de latitudes medias en Marte pueden proporcionar agua a los exploradores humanos

Crédito: NASA

Según los estándares terrestres, la superficie de Marte es una imagen de desolación. No solo está expuesta y es lo suficientemente fría como para hacer que la Antártida parezca embalsamada, también es mil veces más seco que los lugares más secos de la Tierra. Sin embargo, debajo de la superficie súper seca del planeta rojo, hay abundantes recursos de hielo de agua que algún día podrían estar disponibles para los exploradores humanos (e incluso para los colonos).

Esto es especialmente cierto en la región de latitud media conocida como Arcadia Planitia, una llanura suave ubicada en las tierras bajas del norte de Marte. De acuerdo a nueva investigación Con el apoyo del Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, la región muestra signos de glaciares y actividad de glaciares. Estos hallazgos podrían resultar muy útiles para futuros aterrizajes humanos y exploración de Marte, sin mencionar los posibles asentamientos.

Un estudio que apareció recientemente en una revista científica. Ícaro, fue dirigido por Shannon Hibbard – Ph.D. candidato en geología y planetología en la Universidad de Western Ontario (UWO). A ella se unieron el Dr. Gordon R. Osinski del Instituto de Exploración de la Tierra y el Espacio de la UWO (IESE) y Etienne Godin, investigador de datos en el Centro de Estudios del Norte de la Universidad de Laval; y Nathan Williams y Matthew Golombek de NASA JPL.

¿Hay hielo en Marte?

La especulación sobre la existencia de hielo en Marte se remonta a siglos, pero siguió siendo incierta hasta que las misiones Viking de la NASA se convirtieron en la segunda y tercera misión de aterrizaje en Marte en la década de 1970. Notaron la presencia de vapor de agua atmosférico y características similares a los glaciares, incluidas amplias ondas y acumulación de material no consolidado (morrenas).

MRO estudiando el ciclo del agua en Marte. Fuente: NASA / JPL / Corby Waste

Estas características se asocian comúnmente con los paisajes glaciares de la Tierra. Dado que aún no se ha confirmado que Marte alguna vez tuvo agua en su superficie, la comunidad científica ha etiquetado cuidadosamente estas características como «características de flujo pegajoso». Y debido a que el hielo de agua expuesto en Marte se sublima bajo una presión de aire baja y la exposición a la luz solar, los científicos especularon que estos glaciares necesitarían estar protegidos por una gruesa capa de regolito.

Hasta 2002, los datos de los sensores obtenidos por Mars Odyssey el orbitador ha confirmado la presencia de hielo de agua subterránea en la región de Marte en latitudes medias. Estos hallazgos fueron confirmados en 2008 por Phoenix Landerque notó la presencia de hielo de agua subterránea en la llanura ártica del norte. Luego vino Orbitador de reconocimiento de Marte (MRO), que detectó abundante hielo subterráneo debajo de las llanuras planas de Arcadia Planitia.

El radar MRO penetrante indicó que el hielo se extendía desde la superficie (bajo una capa de polvo y escombros) hasta una profundidad de 38 metros (~ 125 pies). Los datos proporcionados por estas y otras misiones recopilaron datos que permitieron a los científicos mapear, catalogar y categorizar miles de características que podrían resultar de la actividad de los glaciares.

Glaciares de la región

Para su investigación, Hibbard y sus colegas mapearon docenas de características de la superficie en Arcadia Planitia, buscando el mismo tipo de ‘características sinuosas’. En el proceso, encontraron las arrugas y surcos en los valles y en las laderas de las colinas que son típicos donde el hielo fluye hacia abajo. Sin embargo, Hubbard y su equipo también encontraron estas características en la región plana de Arcadia Planitia, que estaba aislada de todos los acantilados y pendientes.

Hielo de agua subterránea en Marte, los colores fríos están más cerca de la superficie que los colores cálidos, el campo delineado representa la región perfecta para enviar astronautas a cavar hielo de agua. Fuente: NASA / JPL-Caltech / ASU

Esto dejaba solo una posibilidad, que es que los glaciares solían fluir a través de estas regiones planas de la superficie. Como explicó Hibbard en una entrevista con GlacierHub:

“Encontrar posibles características de flujo en esta región plana fue muy emocionante. Investigaciones anteriores han sugerido que hay una capa de hielo enterrada en nuestro sitio de prueba, y nuestra evidencia de que el hielo se canaliza en esta capa indica que estamos lidiando con dinámicas glaciales más complejas. En Marte.»

Para determinar qué causaría el flujo de esta capa de hielo, Hibbard y su equipo compararon las características del flujo de Arcadia Planitia con las que se encuentran en las corrientes de hielo de la Antártida, donde las regiones de la capa de hielo plana se mueven más rápido que sus alrededores. Si bien los científicos no conocen la causa exacta de estas corrientes de hielo, concluyeron que podría deberse a una combinación de topografía del subsuelo y al derretimiento en la parte inferior de la capa de hielo.

En el caso de Arcadia Planitia, la capa de hielo ha dejado de fluir y se ha convertido en una corriente de hielo estancada, acumulando una capa más gruesa de escombros en la superficie. Estas características únicas ofrecen una oportunidad importante para futuras misiones tripuladas a Marte. En resumen, ¿se puede extraer este hielo de agua para consumo humano?

Render realizado por el artista basado en datos HiRISE de la NASA en un glaciar de latitud media en Marte, aislado por una capa superficial de polvo y roca. Se encuentra en Mesa Wall en Protonilus Mensae en Marte. Crédito: Kevin Gill

Misiones evaluadas por humanos

Si bien la mayoría de los glaciares de Marte y su hielo subterráneo están cerca de los acantilados y las laderas, el glaciar Arcadia Planitia forma una capa de hielo plana moderada cerca de la superficie. Además, hay pocos peligros geográficos con los que lidiar (como rocas superficiales y escombros), lo que lo convierte en un lugar de aterrizaje ideal y un buen sitio para el uso de recursos in situ (ISRU) en futuras misiones humanas.

Esto lo distingue de los lóbulos glaciares que están más cerca de las regiones polares, que son de fácil acceso pero que son extremadamente fríos en comparación con las latitudes medias. Como dijo Germán Martínez, científico del Instituto Lunar y Planetario (LPI), en un comunicado a GlacierHub:

«En general, es más fácil ir a latitudes bajas y medias donde las temperaturas son más frías y la energía solar está disponible todo el año… aunque en estas latitudes medias y bajas el hielo de agua suele estar más profundo debajo de la superficie que en latitudes polares. «

Además, el hielo de Arcadia estudiado por Hibbard y sus colegas puede de hecho estar más disponible que otros depósitos de hielo de agua conocidos en las latitudes medias de Marte. Entonces, si las misiones tripuladas se vuelven algo habitual en Marte, este hielo podría resultar esencial para los astronautas y sus hábitats, ya que proporcionaría de todo, desde agua potable y agua de riego hasta materia prima para la producción de combustible.

Con el tiempo, el glaciar subterráneo podría usarse para un objetivo aún más ambicioso, ¡como terraformar Marte! Si Marte alguna vez se convertirá en un planeta más cálido y húmedo (como lo fue hace miles de millones de años), entonces las capas de hielo subterráneas como esta serán absolutamente necesarias para la transición.

Proporcionado por Universe Today

Deja una respuesta

Tu dirección de correo electrónico no será publicada. Los campos obligatorios están marcados con *