Los astrónomos detectan un "gigante parpadeante" cerca del centro de la galaxia

Los astrónomos han notado una estrella gigante «parpadeante» en el centro de la Vía Láctea, a más de 25.000 años luz de distancia. Un equipo internacional de astrónomos ha observado que la estrella VVV-WIT-08 se atenúa 30 veces hasta que su brillo casi desaparece del cielo. Si bien muchas estrellas cambian su brillo porque están pulsando o eclipsadas por otra estrella en el sistema binario, es extremadamente raro que una estrella se atenúe en unos pocos meses y luego vuelva a brillar. Fuente: Amanda Smith, Universidad de Cambridge

Los astrónomos han notado una estrella gigante «parpadeante» en el centro de la Vía Láctea, a más de 25.000 años luz de distancia.

Un equipo internacional de astrónomos ha observado que la estrella VVV-WIT-08 se atenúa 30 veces hasta que su brillo casi desaparece del cielo. Si bien muchas estrellas cambian su brillo porque están pulsando o eclipsadas por otra estrella en el sistema binario, es extremadamente raro que una estrella se atenúe en unos pocos meses y luego vuelva a brillar.

Los científicos creen que VVV-WIT-08 podría pertenecer a una nueva clase de estrellas binarias «gigantes parpadeantes», en las que una estrella gigante de 100 veces el tamaño del Sol es eclipsada cada pocas décadas por una compañera orbital invisible. La compañera, que puede ser otra estrella o planeta, está rodeada por un disco opaco que recubre a la enorme estrella, haciendo que desaparezca y reaparezca en el cielo. El estudio fue publicado en Avisos mensuales de la Royal Astronomical Society.

El descubrimiento fue dirigido por el Dr. Leigh Smith del Instituto de Astronomía de Cambridge, en colaboración con científicos de la Universidad de Edimburgo, la Universidad de Hertfordshire, la Universidad de Varsovia en Polonia y la Universidad Andrés Bello en Chile.

«Es sorprendente que acabamos de observar un objeto oscuro, grande y alargado que pasa entre nosotros y una estrella distante, y solo podemos especular sobre su origen», dijo el coautor, el Dr. Sergey Koposov, de la Universidad de Edimburgo.

Dado que la estrella se encuentra en la región densa de la Vía Láctea, los científicos se han preguntado si algún objeto oscuro desconocido podría desplazarse accidentalmente frente a una estrella gigante. Sin embargo, las simulaciones mostraron que para que este escenario fuera plausible, tendría que haber una cantidad increíblemente grande de cuerpos oscuros flotando alrededor de la galaxia.

Otro sistema estelar de este tipo se conoce desde hace mucho tiempo. La estrella gigante Epsilon Aurigae está parcialmente oscurecida por un enorme disco de polvo cada 27 años, pero solo se oscurece en aproximadamente un 50%. El segundo ejemplo, TYC 2505-672-1, se encontró hace unos años y contiene el récord actual del sistema binario eclipsante orbital más largo (69 años), el récord por el cual VVV-WIT-08 es actualmente un concursante.

El equipo del Reino Unido también encontró otros dos gigantes tan peculiares además de VVV-WIT-08, lo que sugiere que podrían ser una nueva clase de ‘gigantes parpadeantes’ para que los estudien los astrónomos.

VVV-WIT-08 fue encontrado por VISTA Variables en el Estudio Via Lactea (VVV), un proyecto que utiliza el telescopio británico VISTA en Chile y operado por el Observatorio Europeo Austral, que ha estado observando los mismos mil millones de estrellas durante casi una década para buscar para ver ejemplos de diferentes partes del espectro de brillo infrarrojo.

El codirector del proyecto, el profesor Philip Lucas de la Universidad de Hertfordshire, dijo: ‘A veces encontramos estrellas variables que no encajan en ninguna categoría fija que llamamos’ ¿qué es esto? ‘ o «BTI». No sé cómo surgieron estos gigantes parpadeantes. Es emocionante ver tales descubrimientos de VVV después de tantos años de planificación y recopilación de datos.

Si bien VVV-WIT-08 se descubrió utilizando datos de VVV, el oscurecimiento de la estrella también se observó como parte de una campaña de observación a largo plazo de la Universidad de Varsovia (Experimento óptico de lentes gravitacionales – OGLE). OGLE hace observaciones más frecuentes, pero más cerca de la parte visible del espectro. Estas frecuentes observaciones fueron clave para el modelado VVV-WIT-08 y mostraron que la estrella gigante se oscureció en la misma medida tanto en luz visible como en infrarroja.

Actualmente, parece que hay alrededor de media docena de posibles sistemas estelares conocidos de este tipo, que contienen gigantes y grandes discos opacos. «Ciertamente hay más por encontrar, pero el desafío ahora es averiguar cuáles son los compañeros ocultos y cómo han sido rodeados por los discos a pesar de orbitar tan lejos de la estrella gigante», dijo Smith. «De esa manera, podemos aprender algo nuevo sobre cómo evolucionan este tipo de sistemas».

Proporcionado por la Universidad de Cambridge

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