ESO muestra algunos de los asteroides más grandes de nuestro sistema solar

Los 42 objetos más grandes del cinturón de asteroides, ubicados entre Marte y Júpiter. La mayoría de ellos tienen más de 100 kilómetros, siendo los dos asteroides más grandes Ceres y Vesta, que tienen aproximadamente 940 y 520 kilómetros de diámetro, y los dos más pequeños son Urania y Ausonia, cada uno de solo unos 90 kilómetros. fueron capturados con el instrumento de búsqueda de exoplanetas espectropolarimétrico de alto contraste (SPHERE) en el VLT de ESO. Fuente: ESO / M. Kornmesser / Vernazza et al./ Algoritmo MISTRAL (ONERA / CNRS)

Las imágenes detalladas de estos 42 objetos representan un paso adelante en la exploración de asteroides posible gracias a los telescopios terrestres y contribuyen a responder la pregunta fundamental sobre la vida, el universo y todo lo demás.

«Sólo tres grandes asteroides del cinturón principal, Ceres, Vesta y Lutetia, fueron fotografiados con gran detalle cuando fueron visitados por la NASA y las misiones espaciales Dawn y Rosetta de la Agencia Espacial Europea, respectivamente», explica Pierre. Vernazza del Laboratoire d’Astrophysique de Marseille en Francia, quien dirigió la investigación de asteroides publicada hoy en Astronomía y astrofísica. «Nuestras observaciones de ESO han proporcionado imágenes nítidas para muchos otros propósitos, incluidos 42».

Anteriormente, la pequeña cantidad de observaciones detalladas de asteroides significaba que hasta ahora las características clave, como su forma y densidad tridimensionales, permanecían en gran parte desconocidas. Entre 2017 y 2019, Vernazza y su equipo se propusieron llenar este vacío realizando un examen exhaustivo de los cuerpos principales en el cinturón de asteroides.

La mayoría de los 42 objetos de su muestra tienen más de 100 km; en particular, el equipo fotografió casi todos los asteroides del cinturón de más de 200 kilómetros, o 20 de 23. Los dos objetos más grandes que estudió el equipo son Ceres y Vesta, que tienen alrededor de 940 y 520 kilómetros de diámetro, mientras que los dos asteroides más pequeños son Urania y Ausonia, cada una a unos 90 kilómetros.

Al reconstruir las formas de los objetos, el equipo se dio cuenta de que los asteroides observados se dividían principalmente en dos familias. Algunos son casi perfectamente esféricos, como Hygiea y Ceres, mientras que otros tienen una forma «alargada» más peculiar, y su reina indiscutible es el asteroide «hueso de perro» Cleopatra.

Al combinar las formas de los asteroides con información sobre sus masas, el equipo descubrió que la densidad varía significativamente en toda la muestra. Los cuatro asteroides de menor densidad estudiados, incluidos Lambert y Sylvia, tienen una densidad de aproximadamente 1,3 gramos por centímetro cúbico, aproximadamente la densidad del carbono. Los más altos, Psyche y Kalliope, tienen una densidad de 3.9 y 4.4 gramos por centímetro cúbico, respectivamente, que es más alta que la de un diamante (3.5 gramos por centímetro cúbico).

Esta gran diferencia de densidad sugiere que la composición de los asteroides varía considerablemente, dando a los astrónomos pistas importantes sobre su procedencia. “Nuestras observaciones brindan un fuerte apoyo para la migración significativa de estos cuerpos desde sus inicios. En resumen, una diversidad tan grande en su composición solo se puede entender cuando los cuerpos provienen de diferentes regiones del sistema solar ”, explica Josef Hanuš de la Universidad Charles. Praga, República Checa, uno de los autores del estudio. En particular, los resultados apoyan la teoría de que los asteroides menos densos surgieron en regiones remotas más allá de la órbita de Neptuno y migraron a su ubicación actual.

Estos descubrimientos fueron posibles gracias a la sensibilidad del instrumento SPHERE (búsqueda de exoplanetas espectropolarimétricos de alto contraste) montado en el VLT de ESO. «Gracias a las capacidades mejoradas de SPHERE, y al hecho de que se sabía poco sobre la forma de los asteroides más grandes en el cinturón principal, pudimos hacer un progreso significativo en esta área», dice el coautor Laurent Jorda, también de Laboratoire. d. Astrofísica de Marsella.

Los astrónomos podrán fotografiar aún más asteroides en detalle con el próximo telescopio ESO Extremely Large Telescope (ELT), que se encuentra actualmente en construcción en Chile y se espera que comience a operar a finales de esta década. «Las observaciones ELT de asteroides del cinturón principal nos permitirán estudiar objetos con un diámetro de 35 a 80 kilómetros, dependiendo de su posición en el cinturón, y cráteres de hasta unos 10 a 25 kilómetros de tamaño», dice Vernazza. “Tener un instrumento similar a SPHERE en el ELT incluso nos permitiría obtener imágenes de una muestra similar de objetos en el distante Cinturón de Kuiper. Esto significa que podremos caracterizar la historia geológica de una muestra mucho mayor de cuerpos pequeños de la tierra. «.

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