El rover de la NASA ha estado estudiando el sedimento de la superficie, no el sedimento del lago durante ocho años: un estudio

Una imagen tomada por el instrumento Curiosity Rover MastCam muestra las capas de rocas sedimentarias que forman el Monte Sharp. El rover viajó desde el fondo del cráter Gale a través de las rocas en estas colinas para comprender cómo las rocas cambiaron de más bajas (más antiguas) a más altas (más jóvenes). El rover ha atravesado rocas de más de 400 metros de altura desde el comienzo de la misión. Fuente: NASA Mars Curiosity Rover

En 2012, la NASA aterrizó el rover Curiosity en el cráter Gale en Marte porque muchos científicos consideraron el cráter como el sitio de un antiguo lago en Marte hace más de 3 mil millones de años. Desde entonces, el rover ha estado viajando, realizando análisis geológicos con un grupo de instrumentos durante más de 3,190 soles (días marcianos, equivalentes a 3,278 días terrestres). Después de analizar los datos, los científicos del Departamento de Ciencias de la Tierra de HKU sugirieron que los sedimentos medidos por el rover durante la mayoría de las misiones no se formaron realmente en el lago.

El equipo de investigación ha sugerido que el gran montículo de roca sedimentaria explorado y analizado durante los últimos ocho años representa, de hecho, arena y limo depositados en el aire desde la atmósfera y procesados ​​por el viento. La variabilidad de minerales resultante de la interacción del agua con la arena no ocurrió en el ambiente del lago. Proponen que el ambiente «húmedo» en realidad representa una meteorización similar a la formación del suelo bajo la lluvia en una atmósfera antigua que era muy diferente a la actual.

El descubrimiento fue publicado recientemente en Progreso en ciencia en un artículo del estudiante de doctorado Jiacheng LIU, su asesor, el profesor asociado Dr. Joe MICHALSKI y el coautor, el profesor Mei Fu ZHOU, todos ellos asociados con el Departamento de Geociencias. Los científicos utilizaron mediciones químicas y de difracción de rayos X (XRD), así como imágenes de la textura de las rocas, para revelar cómo las tendencias de la composición de las rocas se relacionan con los procesos geológicos.

«Jiacheng ha mostrado algunos patrones químicos muy importantes en las rocas que no se pueden explicar en términos del entorno del lago», dijo el Dr. Michalski. “La conclusión es que algunos elementos son móviles o se disuelven fácilmente en el agua, y algunos son inmóviles, es decir, permanecen en las rocas. El hecho de que un elemento sea móvil o estacionario depende no solo de la naturaleza del elemento, sino también de las propiedades del fluido. Si el fluido era ácido, salino, oxidante, etc. Los resultados de Jiacheng muestran que los elementos inmóviles están correlacionados y altamente enriquecidos en elevaciones más altas en el perfil de la roca. Esto es indicativo de ventilación de arriba hacia abajo, ya que es visible en el suelo. Además, muestra que el hierro se agota a medida que aumenta la meteorización, lo que significa que la atmósfera en el antiguo Marte se estaba reduciendo en lugar de oxidarse como lo está en el oxidado planeta de hoy.

Estas fotografías muestran el cráter Gale en fotografías de cámara estéreo de alta resolución (HRSC), con la fachada de color azul. La foto de la izquierda muestra el modelo estándar en el que generalmente se supone que el cráter Gale es un gran lago (inundado a una altitud de al menos ~ 4.000 m). La foto de la derecha es un modelo propuesto por Liu et al.En el que solo existían lagos muy pequeños y poco profundos en el fondo del cráter Gale (el cráter solo se inundó a una altura de aproximadamente ~ 4500 m). La mayoría de los sedimentos se depositaron de la atmósfera como sedimentos de precipitación y luego fueron erosionados por la lluvia o el derretimiento del hielo. El asterisco marca el lugar de aterrizaje del rover. Fuente: ESA / HRSC / DLR

Comprender cómo evolucionó la atmósfera de Marte y el medio ambiente de la superficie en su conjunto es importante para la exploración de la posible vida en Marte, así como para comprender cómo puede haber cambiado la Tierra en la historia temprana. “Obviamente, estudiar Marte es extremadamente difícil y es necesario integrar metodologías creativas y tecnológicamente avanzadas. Liu y sus coautores hicieron observaciones interesantes, utilizando técnicas de teledetección para comprender la composición química de los sedimentos antiguos que informan sobre sus depósitos tempranos. Sus datos desafían las hipótesis existentes sobre el entorno de deposición de estas formaciones rocosas únicas y las condiciones atmosféricas en las que se encuentran formado – en particular, los autores muestran evidencia de procesos de meteorización en una atmósfera reductora en un ambiente sub-real similar al desierto, en lugar de formación en el ambiente acuático de un lago. De hecho, este trabajo inspirará direcciones nuevas y emocionantes para la investigación futura ‘, agregó el Dr. Ryan McKenzie, profesor asociado del Departamento de Geociencias.

En mayo de este año, China aterrizó con éxito en Marte con su primer módulo de aterrizaje, el Zhurong. Actualmente, Zhurong deambula por las llanuras de Utopia Planitia, investigando pistas mineralógicas y químicas del cambio climático reciente. China también está planeando una misión de retorno de prueba, que probablemente tendrá lugar a fines de esta década.

Proporcionado por la Universidad de Hong Kong

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